¿Cómo se almacena la información en las computadoras?

Las computadoras son máquinas electrónicas que procesan información en formato digital. En lugar de entender palabras y números, como la gente hace, cambian esas palabras y números en cadenas de ceros y otras llamadas binarias (a veces referidas como "código binario"). Dentro de una computadora, una sola letra "A" se almacena como ocho números binarios: 01000001. De hecho, todos los caracteres básicos de su teclado (las letras de la A a la Z en mayúsculas y minúsculas, los números del 0 al 9 y los símbolos) pueden representarse con diferentes combinaciones de sólo ocho números binarios. Un signo de interrogación (?) se almacena como 00111111, un número 7 como 00110111, y un corchete izquierdo ([) como 01011011. Prácticamente todos los ordenadores saben cómo representar la información con este "código", porque es un estándar mundial acordado. Se llama ASCII (American Standard Code for Information Interchange).

Las computadoras pueden representar información con patrones de ceros y unos, pero ¿cómo se almacena exactamente la información dentro de sus chips de memoria? Ayuda pensar en un ejemplo ligeramente diferente. Suponga que se encuentra a cierta distancia, quiero enviarle un mensaje, y sólo tengo ocho banderas con las que hacerlo. Puedo colocar las banderas en una línea y luego enviar cada letra del mensaje a usted levantando y bajando un patrón diferente de banderas. Si ambos entendemos el código ASCII, enviar información es fácil. Si levanto una bandera, puedes asumir que me refiero a un número 1, y si dejo una bandera abajo, puedes asumir que me refiero a un número 0. Así que si te muestro este patrón:

Puedes imaginarte que te estoy enviando el número binario 00110111, equivalente al número decimal 55, y así señalando el carácter "7" en ASCII.

¿Qué tiene que ver esto con la memoria? Muestra que se puede almacenar o representar un carácter como "7" con algo así como una bandera que puede estar en dos lugares, ya sea arriba o abajo. Una memoria de computadora es efectivamente una caja gigante de miles de millones y miles de millones de banderas, cada una de las cuales puede ser hacia arriba o hacia abajo. No son realmente banderas, aunque son interruptores microscópicos llamados transistores que pueden estar encendidos o apagados. Se necesitan ocho interruptores para almacenar un carácter como A, 7, o [. Se necesita un transistor para almacenar cada dígito binario (que se llama un bit). En la mayoría de los ordenadores, ocho de estos bits se denominan colectivamente bytes. Así que cuando escuchas a la gente decir que un ordenador tiene tantos megabytes de memoria, significa que puede almacenar más o menos que muchos millones de caracteres de información (mega significa millones; giga significa miles de millones o miles de millones).

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