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Historia de las computadoras (III) - Bush y la bomba

Historia de las computadoras (III) - Bush y la bomba

La historia de la computación recuerda a personajes coloridos como Babbage, pero otros que jugaron papeles de apoyo importantes son menos conocidos. En el momento en que C-T-R se estaba convirtiendo en IBM, las calculadoras más poderosas del mundo estaban siendo desarrolladas por el científico del gobierno de los Estados Unidos Vannevar Bush (1890-1974). En 1925, Bush hizo el primero de una serie de artilugios difíciles de manejar con nombres igualmente engorrosos: el Nuevo Producto de Grabación Multiplicador Integráfico. Más tarde, construyó una máquina llamada Analizador Diferencial, que utilizaba engranajes, correas, palancas y ejes para representar números y realizar cálculos de una manera muy física, como una gigantesca regla de cálculo mecánica. La calculadora definitiva de Bush fue una máquina mejorada llamada Rockefeller Differential Analyzer, ensamblada en 1935 a partir de 320 km (200 millas) de cable y 150 motores eléctricos. Máquinas como éstas eran conocidas como calculadoras análogas, análogas porque almacenaban números en una forma física (como tantas vueltas en una rueda o giros de un cinturón) en lugar de como dígitos. Aunque podían realizar cálculos increíblemente complejos, pasaron varios días antes de que los resultados salieran a la luz.

Un analizador diferencial. La parte negra del fondo es la parte principal de la máquina. El operador se sienta en una consola más pequeña en primer plano.

Máquinas impresionantes como el Analizador Diferencial fueron sólo una de las varias contribuciones sobresalientes que Bush hizo a la tecnología del siglo XX. Otro vino como profesor de Claude Shannon (1916-2001), un brillante matemático que descubrió cómo los circuitos eléctricos podían unirse para procesar código binario con álgebra booleana (una forma de comparar números binarios usando lógica) y así tomar decisiones simples. Durante la Segunda Guerra Mundial, el presidente Franklin D. Roosevelt nombró a Bush presidente primero del Comité de Investigación de la Defensa Nacional de Estados Unidos y luego director de la Oficina de Investigación y Desarrollo Científico (OSRD). En este cargo, estuvo a cargo del Proyecto Manhattan, la iniciativa secreta de 2.000 millones de dólares que condujo a la creación de la bomba atómica. Una de las últimas contribuciones de Bush en tiempos de guerra fue esbozar, en 1945, una idea para un dispositivo para almacenar y compartir memorias llamado Memex que más tarde inspiraría a Tim Berners-Lee a inventar la World Wide Web. Pocos fuera del mundo de la informática recuerdan a Vannevar Bush hoy en día, ¡pero qué legado! Como padre de la computadora digital, supervisor de la bomba atómica y fuente de inspiración para la Web, Bush desempeñó un papel fundamental en tres de las tecnologías de mayor alcance del siglo XX.

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