Historia de las computadoras (II) - Motores de cálculo

Ni el ábaco ni las calculadoras mecánicas construidas por Pascal y Leibniz eran realmente ordenadores. Una calculadora es un dispositivo que hace que sea más rápido y fácil para la gente hacer sumas, pero necesita un operador humano. Un ordenador, por otra parte, es una máquina que puede funcionar automáticamente, sin ayuda humana, siguiendo una serie de instrucciones almacenadas llamadas programa (una especie de receta matemática). Las calculadoras se convirtieron en computadoras cuando la gente ideó formas de hacer calculadoras totalmente automáticas y programables.

Tarjetas perforadas: Herman Hollerith perfeccionó la forma de utilizar tarjetas perforadas y cinta de papel para almacenar información y alimentarla en una máquina. Aquí hay un dibujo de su patente de 1889 Art of Compiling Statistics (Patente de los Estados Unidos #395,782), que muestra cómo una tira de papel (amarilla) es perforada con diferentes patrones de agujeros (naranja) que corresponden a las estadísticas recopiladas sobre la gente en el censo de los Estados Unidos. Foto cortesía de la Oficina de Patentes y Marcas de los Estados Unidos.

La primera persona en intentarlo fue un matemático inglés bastante obsesivo y notoriamente gruñón llamado Charles Babbage (1791-1871). Muchos consideran a Babbage como el "padre de la computadora" porque sus máquinas tenían una entrada (una forma de alimentar los números), una memoria (algo para almacenar estos números mientras se realizaban cálculos complejos), un procesador (el numerador que realizaba los cálculos) y una salida (un mecanismo de impresión), los mismos componentes básicos compartidos por todas las computadoras modernas. Durante su vida, Babbage nunca completó una sola de las máquinas enormemente ambiciosas que trató de construir. Eso no fue una sorpresa. Cada uno de sus "motores" programables fue diseñado para utilizar decenas de miles de engranajes de precisión. Era como un reloj de bolsillo escalado al tamaño de una máquina de vapor, una máquina de Pascal o Leibniz multiplicado por mil en dimensiones, ambición y complejidad. Durante un tiempo, el gobierno británico financió a Babbage-por un importe de 17.000 libras esterlinas, entonces una suma enorme. Pero cuando Babbage presionó al gobierno para que le diera más dinero para construir una máquina aún más avanzada, perdieron la paciencia y se retiraron. Babbage tuvo más suerte al recibir ayuda de Augusta Ada Byron (1815-1852), condesa de Lovelace, hija del poeta Lord Byron. Como matemática entusiasta, ayudó a refinar las ideas de Babbage para hacer que su máquina fuera programable, y es por eso que todavía se la conoce, a veces, como la primera programadora de computadoras del mundo. Un poco de la obra de Babbage sobrevivió después de su muerte. Pero cuando, por casualidad, sus cuadernos fueron redescubiertos en la década de 1930, los informáticos finalmente apreciaron la brillantez de sus ideas. Desafortunadamente, para entonces, la mayoría de estas ideas ya habían sido reinventadas por otros.

Babbage tenía la intención de que su máquina eliminara la monotonía de los cálculos repetitivos. Originalmente, imaginó que sería utilizado por el ejército para compilar las tablas que ayudaban a sus tiradores a disparar cañones con mayor precisión. Hacia finales del siglo XIX, otros inventores tuvieron más éxito en su esfuerzo por construir "motores" de cálculo. El estadístico estadounidense Herman Hollerith (1860-1929) construyó una de las primeras máquinas calculadoras prácticas del mundo, a la que llamó tabulador, para ayudar a compilar datos censales. Entonces, como ahora, se realizaba un censo cada década, pero en la década de 1880, la población de Estados Unidos había crecido tanto a través de la inmigración que un análisis a gran escala de los datos a mano estaba tomando siete años y medio. Los estadísticos pronto se dieron cuenta de que, si las tendencias continuaban, se les acabaría el tiempo para compilar un censo antes de que se venciera el siguiente. Afortunadamente, el tabulador de Hollerith fue un éxito asombroso: contabilizó el censo entero en sólo seis semanas y completó el análisis completo en sólo dos años y medio. Poco después, Hollerith se dio cuenta de que su máquina tenía otras aplicaciones, por lo que fundó la Tabulating Machine Company en 1896 para fabricarla comercialmente. Unos años más tarde, cambió su nombre por el de la empresa Computing-Tabulating-Recording (C-T-R) y luego, en 1924, adquirió su nombre actual: International Business Machines (IBM).

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